Biografía de Louis Pasteur

Biólogo y químico francés

Louis Pasteur (27 de diciembre de 1822-28 de septiembre de 1895) fue un biólogo y químico francés cuyos grandes descubrimientos sobre las causas y la prevención de las enfermedades dieron paso a la era moderna de la medicina. Conocido por: Descubrió la pasteurización, estudios de ántrax, rabia, técnicas médicas mejoradas. Nació el 27 de diciembre de 1822 en Dole, Francia. Los padres: Jean-Joseph Pasteur y Jeanne-Etiennette Roqui.

Hechos rápidos: Louis Pasteur

Murió: 28 de septiembre de 1895 en París, Francia. La educación: Colegio Real de Besancon (BA, 1842; BSc 1842), Escuela Normal Superior (MSc, 1845; Ph.D. 1847). Cónyuge: Marie Laurent (1826-1910, m. 29 de mayo de 1849). Niños: Jeanne (1850-1859), Jean Baptiste (1851-1908), Cécile (1853-1866), Marie Louise (1858-1934), Camille (1863-1865).

Vida temprana

Louis Pasteur nació el 27 de diciembre de 1822 en Dole, Francia, en el seno de una familia católica. Era el tercer hijo y único de Jean-Joseph Pasteur, un curtidor con poca educación, y de su esposa Jeanne-Etiennette Roqui. Asistió a la escuela primaria cuando tenía 9 años, y en ese momento no mostró ningún interés particular en las ciencias. Sin embargo, era un artista bastante bueno.

En 1839 fue aceptado en el Collège Royal de Besancon, del que se graduó con una licenciatura y un bachillerato en 1842 con honores en física, matemáticas, latín y dibujo, ganando. Más tarde asistió a la prestigiosa Ecole Normale Supérieure para estudiar física y química, especializándose en cristales, y obteniendo los equivalentes franceses de un MSc (1845) y un Ph.D. (1847). Durante un breve período fue profesor de física en el Liceo de Dijon, y más tarde se convirtió en profesor de química en la Universidad de Estrasburgo.

Matrimonio y familia

Fue en la Universidad de Estrasburgo donde Pasteur conoció a Marie Laurent, la hija del rector de la universidad; ella se convertiría en la secretaria y asistente de redacción de Louis. La pareja se casó el 29 de mayo de 1849 y tuvieron cinco hijos: Jeanne (1850-1859), Jean Baptiste (1851-1908), Cécile (1853-1866), Marie Louise (1858-1934) y Camille (1863-1865). Sólo dos de sus hijos sobrevivieron hasta la edad adulta: los otros tres murieron de fiebre tifoidea, lo que tal vez llevó a Pasteur a salvar a la gente de la enfermedad.

Logros

A lo largo de su carrera, Pasteur llevó a cabo investigaciones que marcaron el comienzo de la era moderna de la medicina y la ciencia. Gracias a sus descubrimientos, la gente podía ahora vivir más tiempo y de forma más saludable. Su primer trabajo con los viticultores de Francia, en el que desarrolló una forma de pasteurizar y matar los gérmenes como parte del proceso de fermentación, significó que todo tipo de líquidos podían ser llevados con seguridad al mercado – vino, leche e incluso cerveza.

Los gusanos de seda

Incluso se le concedió la patente estadounidense 135.245 para «Mejora de la pasteurización de la cerveza y la ale«. Entre otros logros, descubrió la cura de cierta enfermedad que afectaba a los gusanos de seda, lo que supuso una gran ayuda para la industria textil. También encontró curas para el cólera de las gallinas, el ántrax en las ovejas y la rabia en los humanos.

El Instituto Pasteur

En 1857, Pasteur se trasladó a París, donde ocupó una serie de cátedras. Personalmente, Pasteur perdió tres de sus propios hijos por la tifoidea durante este período, y en 1868, sufrió un derrame cerebral debilitante, que lo dejó parcialmente paralizado para el resto de su vida. Abrió el Instituto Pasteur en 1888, con el propósito declarado de tratar la rabia y estudiar las enfermedades virulentas y contagiosas.

Institutos en toda Europa

El Instituto fue pionero en los estudios de microbiología, y en 1889 celebró la primera clase de la nueva disciplina. A partir de 1891, Pasteur comenzó a abrir otros Institutos en toda Europa para hacer avanzar sus ideas. Hoy en día, hay 32 institutos u hospitales Pasteur en 29 países de todo el mundo. Durante la vida de Louis Pasteur no le fue fácil convencer a otros de sus ideas, que fueron controvertidas en su época pero que hoy en día se consideran absolutamente correctas.

La teoría de la enfermedad de los gérmenes

Pasteur luchó para convencer a los cirujanos de que los gérmenes existían y que eran la causa de las enfermedades, no el «mal aire», la teoría predominante hasta ese momento. Además, insistió en que los gérmenes podían propagarse por contacto humano e incluso a través de instrumentos médicos, y que la eliminación de los gérmenes mediante la pasteurización y la esterilización era imperativa para prevenir la propagación de las enfermedades.

Citas famosas

Además, Pasteur avanzó en el estudio de la virología. Su trabajo con la rabia lo llevó a darse cuenta de que las formas débiles de la enfermedad podían utilizarse como «inmunización» contra las formas más fuertes. «¿Alguna vez observaste a quién le ocurren los accidentes? El azar sólo favorece a la mente preparada». «La ciencia no conoce ningún país, porque el conocimiento pertenece a la humanidad, y es la antorcha que ilumina el mundo.»

Controversia

Unos pocos historiadores no están de acuerdo con la sabiduría aceptada sobre los descubrimientos de Pasteur. En el centenario de la muerte del biólogo en 1995, un historiador especializado en ciencias, Gerald L. Geison (1943-2001), publicó un libro en el que analizaba los cuadernos privados de Pasteur, que sólo se habían hecho públicos una década antes. En «La ciencia privada de Louis Pasteur», Geison afirmaba que Pasteur había dado relatos engañosos sobre muchos de sus importantes descubrimientos. Sin embargo, otros críticos lo etiquetaron como un fraude.

Muerte

Louis Pasteur continuó trabajando en el Instituto Pasteur hasta junio de 1895, cuando se retiró debido al aumento de su enfermedad. Murió el 28 de septiembre de 1895, después de sufrir múltiples apoplejías. Pasteur era complicado: las inconsistencias y tergiversaciones identificadas por Geison en los cuadernos de Pasteur muestran que no era sólo un experimentador, sino un poderoso combatiente, orador y escritor, que distorsionaba los hechos para influir en las opiniones y promoverse a sí mismo y sus causas. Sin embargo, sus logros fueron tremendos, en particular sus estudios sobre el ántrax y la rabia, la importancia del lavado de manos y la esterilización en la cirugía, y lo más importante, el inicio de la era de la vacuna. Estos logros continúan inspirando y curando a millones de personas.

 

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